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7 决定容貌的空腔:鼻窦

花粉过敏是一种颇为常见的现代病。每年一到春天,很多人就开始频繁地流鼻涕、打喷嚏。如果不擤鼻涕,而是把鼻涕吸回去,过不了多久,脑袋就开始变得昏昏沉沉的。出现这种状态,是由于鼻腔四周的鼻骨中的空腔——鼻窦产生了炎症,蓄积了鼻涕。

鼻窦炎是一种非常常见的病症。根据统计,在美国与欧洲,患有慢性鼻窦炎的人比例高达12.5%。

流颜色发青的黏稠鼻涕、有痰、咳嗽,这些都很有可能是鼻窦炎的症状。这些炎症加重后,因发炎而产生的脓液将无法通过自然孔排出,脓液会一直蓄积在鼻窦里。

若炎症进一步加重,鼻窦黏膜增厚,堵塞了鼻窦通往鼻腔的出口,脓液的排出将更加困难,症状进一步加剧,化脓后产生的脓液进一步蓄积,将导致蓄脓症,严重的情况下,会出现头胀、头痛、发热等症状,并引起并发症。

为了消除这些恼人的症状,需要使用机器将鼻窦中的脓液抽出,之后进行彻底的治疗。容易蓄积脓液和鼻涕的鼻窦,可以说是一个令人厌恶的器官。

那么鼻窦这一器官到底是因何而存在的呢?实际上,有关鼻窦的生理作用目前尚无定论。

比较解剖学,是对比研究各个生物体生理结构的一个学科。从比较解剖学的角度来看,鼻窦拥有保温、保湿、储存气体、音声共鸣,以及在头部受到撞击时充当缓冲器等多达十几种的功能。不过,这些功能也只是研究人员的推论。

无论如何,人类的鼻窦可以被看作一个现在几乎已经不再使用的退化器官。

鼻窦是由上颌窦、筛窦、额窦、蝶窦四个空腔构成的。鼻窦的形状因人而异,内部有狭窄的通孔即自然孔与鼻腔连通,人类通过鼻腔呼吸完成空气的交换。鼻窦与鼻腔的表面都覆盖着一层长有毛发的黏膜,用来清除灰尘及微生物。

那么,哺乳动物的鼻窦原先有什么样的作用呢?

哺乳动物原本是夜行性动物,拥有很大的鼻腔,嗅觉灵敏。鼻腔四周的多块鼻骨之间形成了一个与鼻腔连通的空腔,也就是鼻窦。研究者推测,鼻窦是一个嗅觉辅助器官。

在漫长的历史中,哺乳动物中的某类四足动物进化为灵长类,继而进化为人类。随着进化的进行,嗅觉的重要性逐渐降低。

人类与其他的哺乳动物不同,80%的信息是通过视觉获得的,信息传递也主要通过语言进行。因此接收费洛蒙及猎物气味信息的嗅觉器官逐渐退化。反之,眼球与大脑逐渐发达,容纳眼球与大脑的眼眶、头盖骨的重要性逐步提高。

灵长类的嗅觉功能是在环境及生活条件发生变化后开始退化的,视觉取而代之逐渐得到进化,头骨中形成了眼窝,鼻腔缩小并形成了空腔与侧壁。

呼吸成了鼻腔最主要的功能,鼻腔的结构也逐渐变成了适合呼吸的形态。

鼻腔旁边的上颌窦,是鼻窦的四个空腔中最大的一个。在人类的进化历程中,鼻腔、眼窝、颌面、头盖骨等的位置关系发生了很大的变化,躯体逐渐壮大,上颌窦空腔扩大,直至古人时期成了一个固定存在的部位。到了新人时期,头盖骨开始向着球形进化,额头变得更加饱满,鼻子向面庞外侧突起。随着臼齿的增大、齿弓的变化以及咀嚼肌的逐渐发达,上颌窦也向内前侧方向逐渐扩大。

古人时期,是新生代第四纪最末的冰河时期。在这一时期,获取食物是非常困难的。

因此,个体或群体之间的争斗必然增多,劳动量也必然增加,使得这一时期的人类必须掌握更多的信息交流方式。有些学说认为,古人时期的人类可以使用由多个分节声音组成的分节语,并且分节语的种类逐步增多。

关于这一时期鼻窦的功能,存在着空气调节器学说、共鸣器学说、在遇到撞击时用以保护头部的缓冲器学说等,各种学说都论证了各自观点的必然性,并且都拥有一定的说服力。

换言之,在四足动物进化为人类的过程中,原本以嗅觉为主要功能的庞大鼻腔不再需要原先的功能。随着鼻腔功能的变化,鼻窦逐渐形成并最终成了现在我们所见到的形状。

哺乳动物进化出了各种器官,并将这些器官分配在头部,因此头部必定会增大。并且,要让这些器官发挥功能,就必须用到肌肉。头骨也必须变大,才能使这些器官的分布更为均衡。

有一种学说认为,鼻窦是为了减轻头骨的重量、扩大头骨的面积而形成的空腔。

人类的头部如果没有鼻窦,各个器官的大小、形状将变得不协调,相互之间出现缺隙。

相较于其他功能,鼻窦作为一个含有空气的间隔区,在调整头盖骨及头部的形状方面发挥着十分重要的作用。

一部分的爬虫类及鸟类也长有鼻窦,但其位置分布情况目前尚不明确。而哺乳动物除单孔目以外所有的物种都有鼻窦。不同物种之间鼻窦的构成各不相同,但上颌窦是所有物种都具备的。

因此,其他哺乳动物也与人类一样,会被花粉过敏等原因引起的慢性鼻窦炎所困扰。例如大象,它们的鼻窦占据了头盖骨前部的大半部分。

2016年,东京都立井之头自然文化园里,日本国内年龄最大的大象花子去世。据说花子生前曾经喝过甜茶,就是为了缓解花粉症的症状。

只不过,甜茶只是一种流行于民间的疗法,其疗效在医学上并没有相关的数据佐证。

人类饲养的猫、狗也有同样的情况,它们用鼻子呼吸空气,在空气进入气管的过程中,细菌、病毒、灰尘等附着在黏膜上,引发炎症。炎症加重时可能导致鼻窦炎,除了打喷嚏、流鼻涕等症状外,还可能出现流鼻血、眼睑分泌物增多等症状。

鼻窦给人类乃至哺乳动物带来了诸多困扰。尽管如此,对于现代人来说,鼻窦还有一个重要的作用,那就是对容貌的影响。鼻窦作为一个间隔区,起到了调节头部形状的作用,因此鼻窦的发达程度与容貌之间存在着很大的关联性。

例如,鼻窦的大小、位置、形状会对颧骨是否突出、脸部是细长还是扁平等产生影响。

可以说,鼻窦决定了一个人是否容貌出众。

如果未来人类的生活环境发生了巨大的变化,鼻窦的大小也出现了变化,那么人类的面部形状也可能会改变。

也许对于长有鼻窦的人类来说,只有令人苦恼的鼻窦炎症状是不会改变的。

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