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11 易骨折的盔甲:第十三对肋骨

在人类漫长的文化历史中,提到认知度最高的骨头,那应该是大部分脊椎动物都有的肋骨了。《圣经·旧约·创世记》中记载,“神就用那人身上所取的肋骨,造成一个女人”,也就是说,夏娃是用亚当的一根肋骨做成的。得益于这一类文字描述,肋骨成了人们耳熟能详的一类骨头。

从解剖学的角度来看,通常人的肋骨共有24根。然而,1960年前后,国外一项针对1239具骨骼进行的调查发现,成年人当中大约有9%,也就是大概十个人当中就有一个人,比其他人多拥有一对肋骨。这是一个相当高的比例。

然而,这一对多出来的肋骨实际上并没有多大的用处。

肋骨就像一个鸟笼一样,将内脏保护在里面。过去,哺乳动物的肋骨是将腹部也覆盖住的,只是在进化的过程中,除了胸部肋骨以外,其他部位的肋骨都已经退化了。

肋骨前部是由软骨构成的,称为肋软骨。哺乳动物的肋骨由脊柱上的椎骨向前胸方向伸出,到达胸骨时通过肋软骨与胸骨联结在一起,这样的结构使胸廓富有弹性,在受到外部冲击时,胸廓能够起到拦截、吸收外力的作用,以保护胸廓内的脏器。并且,柔软、可动的胸廓使人体在呼吸时胸廓运动的效率得到了提高。

人类的肋骨通常有12对,共24根,第一至第十对肋骨中的每一对都拥有自己的名称。肋骨呈细长弓状弯曲,不同位置的肋骨,长度与形状也有所不同。

所有肋骨中,最上方的7对肋骨直接与胸骨相连,其次的3~4对肋骨分别附着于上一对肋骨之上,最下方的1~2对肋骨最短,末端呈游离状态,因此被称为浮肋。

第十三对肋骨包括两种可能性,一种是在前面一节中提到的、长在第七颈椎上的颈肋骨;另一种是长在腰椎最上方一节上的肋骨,两种情况中第二种情况较为多见。颈肋有可能对身体健康造成危害,而长在腰椎上的肋骨,基本不会产生什么影响。

不过,在欧洲的基督教会中,如果某一教徒的身上出现了多余的肋骨,必然会引起一番骚动,这与《圣经·旧约》的内容有关。即便到了现在,大多数欧美国家对进化论依然持强烈的否定态度,他们认为《圣经》中的一切内容都是正确的,原教旨主义思想根深蒂固。

根据人类学家兼解剖学家长谷部言人在日本进行的调查,日本国民中拥有12对肋骨的人的比例为92.8%,拥有13对肋骨的比例为6.1%,而拥有11对肋骨的比例为1.1%。据此可知,除多一对肋骨的情况外,少一对肋骨的情况也是存在的。缺少一对肋骨,大多数情况是由于第十二对肋骨尺寸极小或消失不见了。多一对肋骨的情况,出现在女性身上的比例高于男性,除了在第七颈椎上生成颈肋以外,还有可能出现一些少见的异常现象,例如某一对肋骨的前侧部位变大、伸长,或者第四肋骨出现分裂等。

进入20世纪后,随着解剖学的逐步发展,人们才逐渐发现,肋骨是一种拥有自主性生长发育能力的骨头。

早期脊椎动物身上的支持器官是坚韧的、绳索状结构的脊索。在进化过程中,脊索周围的软骨逐渐骨化,形成了笼状的肋骨,用以保护内脏,并且防止内脏脱出。

到了陆生动物时代,为了应对重力的影响,脊椎动物的脊柱逐渐得到强化。人类进化至直立行走之后,由于人体的自重在垂直方向形成了很大的压力,脊柱上的所有椎骨都逐渐变得和最末一块椎骨一样大,而骶骨(位于脊椎最下方的三角状骨头)的下半部分则大幅缩小。

再回到肋骨。肋骨分为很多种类。

首先,在软骨鱼类、两栖动物,以及在它们之后进化的动物身上,能够看到与椎骨上的横突相连、区分背部肌肉与腹部肌肉的“上肋骨”。沙丁鱼体内的刺,就属于这一类骨头。

还有一种,是向鱼腹一侧生长的肋骨,被称为“下肋骨”。人类的肋骨,就是由这一类肋骨进化而来。

硬骨鱼类身上覆盖在腹部的腹肋骨,与下肋骨类似,但不与躯干椎连接,而是被皮肉所包裹,形成了皮骨。已经灭绝的大部分恐龙以及爬虫类都有腹肋骨,现生动物中有腹肋骨的只有鳄鱼和新西兰大蜥蜴。

鸟类原本是暴龙等兽脚类恐龙中的一种,在进化的过程中,身体逐渐小型化、轻量化,腹肋骨也逐渐消失了。

有趣的是,乌龟的龟壳也是由肋骨进化而来的。通常,哺乳类、鸟类、爬虫类等的肋骨,是由背部一侧向腹部一侧平行延伸,而乌龟的肋骨则是由背部向腹部横向延伸并扩展为扇状,相邻肋骨之间相互连接,形成了一个骨板,这就是龟壳。

但是,乌龟的肩胛骨以及肩部周围的肌肉也被肋骨也就是龟壳包覆,由此可见,乌龟经历了一个与大部分动物不同的特殊进化过程。

对于体表没有硬骨或鳞片的哺乳动物来说,肋骨是用来保护内脏的一个重要器官。但是,出于转动头部及身体、迅速转变行动方向的需要,哺乳动物在进化的过程中,除了胸椎部位的肋骨以外,对身体灵活度形成阻碍的其他部位的肋骨逐渐消失了。

因此,哺乳动物的肋骨,仅仅保留了位于胸部的部分。

那么,人类以外的其他哺乳动物大约有多少根肋骨呢?

白鼠共有13对肋骨,比正常人类肋骨的数量多出一对。鼠类的天敌——猫的肋骨,也是13对。

大型哺乳动物抹香鲸的肋骨共有11对,但肋骨关节面并不发达,仅仅是一个单纯的结构性的存在。原因在于,抹香鲸在潜入深海时,活动性较高的肋骨可以协助肺脏收缩,减小水压。

由此可见,动物在进化的过程中,为了保护自己的内脏(哺乳动物主要为心肺器官),肋骨逐渐进化成了最符合需要的形状。

然而,作为盔甲的肋骨,事实上并不那么坚固。每一根肋骨都很细,并且很容易折断。外部冲击暂且不说,只要一声咳嗽,肋骨就有可能发生疲劳骨折。所有肋骨中,最容易发生骨折的是第四至第八对肋骨。

不过反过来说,即使发生骨折也不会有大的危害,这是肋骨的另一个特点。某一根肋骨出现骨裂,或某一根肋骨骨折的情况下,相邻的肋骨也能起到相互支撑的作用,在这种情况下,人通常只会感到有一点呼吸困难,不会出现剧烈的疼痛感。

换一个角度来看,肋骨易于骨折,或许也是为了通过骨折来化解外力的冲击。

不过,肋骨之间分布着由脊髓延伸出来的肋间神经,因此,如果由于某些刺激而对肋间神经形成压迫,在打喷嚏、咳嗽、深呼吸时,会感觉到胸部有强烈的刺痛感。近年来,长时间伏案工作或以同一个姿势长时间使用手机导致肋间肌肉紧张,从而引发肋间神经痛的情况屡见不鲜,可以说已经成了一种现代病。

肋骨从圣经时代就已经引起了人们的注意。跨越了漫长的历史之后,到了IT时代,人们却因为肋骨引发的一种现代病而烦恼,这多少有些不可思议、发人深省。

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